“To what extent was France justified in prioritizing nuclear energy?” [41.5 out of 60, 2001/2002]

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Chris Larham’s piece of A Level French analytical writing examining the history of nuclear energy in France [41.5 out of 60, 2001/2002] can be opened in a print-friendly text document format here
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FRANÇAIS ENGLISH

“Dans quelle mesure la France a-t-elle eu raison de privilégier le nucléaire?”

“To what extent was France justified in prioritising nuclear energy?”

Les premières centrales nucléaires ont été construites après la seconde guerre mondiale1. Maintenant, il y a 56 réacteurs en France, qui sont répartis en 18 sites. Tous les réacteurs sont soit près d’un fleuve où près de la mer parce qu’ils ont besoin de l’eau pour bien fonctionner. Selon les statistiques, la France est le deuxième producteur d’énergie nucléaire du monde, derrière les États-Unis. 80% de l’électricité produite en France est d’origine nucléaire, mais cette situation n’a pas toujours été la même…

Pendant 1972 et 1973 il y avait des pannes d’électricité pendant 8 heures, qui ont conduit à des semaines de 3 jours. C’était l’époque du “choc pétrolier”, quand les pays d’OPEP ont fait du chantage. Ces pays ont demandé plus d’argent pour la pétrole, mais Giscard d’Estaign – le président – n’avait plus envie de dépendre à 75% de l’étranger pour son approvisionnement en énergie; il voulait l’autonomie pour la France. Donc, il a investi dans les mines d’uranium pour produire le nucléaire.

Jusqu’à maintenant, le prix d’électricité nucléaire a été un avantage. Pourtant, l’organisationne des déchets nucléaires radioactifs est chère, et les projets à long terme de les démanteler coûteront beaucoup2. Quand on pense à la découverte de nouveaux endroits en France où on peut trouver des sources d’énergie fossile, il faut questionner la rentabilité du nucléaire. En revanche, il ne faut pas oublier que le nucléaire est l’export le plus important en France et qu’il la gagne beaucoup d’argent.

La propreté de l’électricité qui provient du nucléaire est un atout. Le nucléaire produit l’électricité le plus propre de toutes les sources d’énergies. Quand on compare l’énergie nucléaire avec les autres sources d’énergies, comme par exemple l’énergie éolienne (située principalement dans la Bretagne), il apparaît que le nucléaire est la source le plus performante.

On doit constater qu’il y a certains inconvénients de l’énergie nucléaire. Toute la technologie du monde n’empêche pas des risques qui y sont associés. Les déchets radioactifs sont très dangereux et il y a toujours le risque d’une fuite, comme celle à Cadarache dans le sud de la France ou, plus récemment, la fuite dans la Hague. En plus, plusieurs maladies – comme la leucémie – peuvent être causées par l’énergie nucléaire.

Un autre problème avec l’énergie nucléaire est celui du stockage l’uranium et le plutonium nécessaire pour la fonctionnement d’un réacteur nucléaire, et d’où stocker les déchets. En ce moment, les déchets sont jetés aux sites d’élimination des déchets radioactifs – s’ils entreraient dans la mer, ils pourraient nuire gravement à la chaîne biologique sous-marine en générale.

Pour conclure, il y a des avantages et des inconvénients de l’énergie nucléaire. Il y a des désavantages avec toutes les sources d’énergie, mais on pourrait dire que les atouts du nucléaire l’emportent sur les inconvénients. À cause des faits que l’énergie nucléaire a redonné l’autonomie à la France et qu’elle est devenue l’export le plus important en France, il faut dire que la France a eu raison de privilégier le nucléaire.

1 Au Point, page 118. [^]
2 ‘La politique énergétique française’ from Le nucléaire: progrès ou danger? by Dominique Armand, Éditions Milan, 1996. [^]
[^]

The first nuclear centres were built after the second world war1. Nowadays, there are 56 reactors in France, spread over 18 sites. All the reactors are close to a river or the sea, because they need water to function correctly. Statistically, France is the second highest producer of nuclear energy in the world, behind the United States. 80% of all electricity produced in France stems from nuclear sources, but this has not always been the case…

During 1972 and 1973 there were electrical breakdowns lasting 8 hours, which lead to three-day working weeks. It was the era of the ‘petrol crisis’, when the OPEC countries held the world to ransom. These countries hiked the price of petrol, but Giscard d’Estaign – the French president – no longer wanted France to rely on foreign sources for 75% of its energy; he wanted France to be autonomous. Thus, he invested in uranium mines for nuclear energy production.

Up to now, the price of nuclear energy has been an advantage. However, the management of radioactive nuclear waste is expensive, and long-term projects to dismantle the nuclear reactors will cost a lot2. When one thinks of the discovery of new places in France where we can find energy sources derived from fossil fuels, one must question the profitability of nuclear energy. On the other hand, we mustn’t forget that nuclear energy is the most important French export, and that it earns France a lot of money.

The cleanliness of electricity derived from nuclear sources is an advantage. Nuclear energy produces the cleanest electricity out of all the energy sources. When one compares nuclear energy with other energy sources, such as wind energy (mainly situated in Brittany), it appears that nuclear is the best-performing.

We must note that there are certain drawbacks to nuclear energy. All the technology in the world cannot prevent the risks associated with it. Radioactive waste is very dangerous and there is always the risk of a leak, like the one at Cadarache in the south of France or, more recently, the leak in the Hague. Furthermore, many illnesses – like leukaemia – can be caused by nuclear energy.

Another problem with nuclear energy is the issue of where to stock the uranium and the plutonium necessary for the correct functioning of a nuclear reactor, and where to put the nuclear waste. At the moment, nuclear waste is disposed of at waste sites specifically designed for radioactive waste – if this waste were to enter the sea, it could seriously harm the underwater biological chain in general.

To conclude, there are both advantages and drawbacks to nuclear energy. There are disadvantages with all energy sources, but one could say that the advantages associated with nuclear energy outweigh the inconveniences. Because of the facts that nuclear energy has given autonomy back to France, and has also become its most important export, it must be said that France was justified in prioritising nuclear energy.


1 Au Point, page 118. [^]
2 ‘La politique énergétique française’ from Le nucléaire: progrès ou danger? by Dominique Armand, Éditions Milan, 1996. [^]
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34-year-old father of three wonderful children [William, Seth, and Alyssa]. Works as an Assistant Technical Officer in the Sterile Services Department of Treliske Hospital, Cornwall. Enjoys jogging, web design, being a bit of a geek, and supporting Arsenal FC. Obtained a BA degree in English from the University of Bolton in 2008, and has continued to gain qualifications in a diverse range of subjects thereafter.

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